Er betrat das „Tor der Hölle“ auf der Suche nach seinen Geheimnissen: „Es war erstaunlich und erschreckend zugleich.“

Er betrat das „Tor der Hölle“ auf der Suche nach seinen Geheimnissen: „Es war erstaunlich und erschreckend zugleich.“
Er betrat das „Tor der Hölle“ auf der Suche nach seinen Geheimnissen: „Es war erstaunlich und erschreckend zugleich.“
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Das Tor zur Hölle oder der Darvaza-Krater, mitten in der riesigen Karakum-Wüste in Turkmenistan (Foto: George Kourounis)

Der Marketingname „Tor der Hölle“ weckt gleichermaßen Faszination und Angst. In der riesigen Karakum-Wüste in Turkmenistan, der zehntgrößten der Welt, bricht eine brennende Grube mit unaufhörlichen Flammen in die Monotonie der trockenen Landschaft ein. Seit mehr als einem halben Jahrhundert beunruhigt dieser Brunnen, der nie aufhört zu brennen und in der Fachsprache „Darvaza-Krater“ genannt wird, die Behörden, zieht die Aufmerksamkeit der Besucher auf sich und wirft endlose Fragen auf.

Ein kürzlich veröffentlichter Artikel von Mark Davis, CEO von Capterio, einem britischen Unternehmen, das sich der Reduzierung von Emissionen verschrieben hat, wirft etwas Licht auf die Entstehung und Auswirkungen des Kraters. Bis dahin datierten die meisten Hypothesen das Erscheinen des Brunnens auf das Jahr 1971, doch Davis entdeckte – dank der Beiträge von Einheimischen –, dass er acht Jahre früher, im Jahr 1963, entstand.

Die Sowjetunion wusste, dass unter der Karakum-Wüste riesige Erdgasreserven gelagert waren und immer noch vorhanden sind. Deshalb schickte er Geologen, um die Struktur namens „Chaldzhulba“ auf der Suche nach Kohlenwasserstoffen zu bohren. Doch das Ergebnis entsprach nicht ihren Erwartungen: Aus Versehen bohrten sie einen Hohlraum, ein riesiges Erdloch voller Gas, und der Boden bebte, bis er einen großen Teil der Bohrplattform verschluckte.

Zeit nach dem Unfall Aufgrund der drohenden Gefahr beschlossen Geologen, den Krater in Brand zu setzen Was das Gas für die Umwelt, die Luftverschmutzung und die Gesundheit der umliegenden Bevölkerung bedeutete. „Angesichts der Tatsache, dass Methan als Treibhausgas bis zu 83-mal stärker ist als Kohlendioxid, war das ein kluger und ökologisch vorteilhafter Schachzug“, sagte Davis in seinem Artikel.

Das Korrelat dieses Missgeschicks war das, was Jahrzehnte später als „Tor der Hölle“ bezeichnet wurde, ein riesiger Krater mit einem Durchmesser von 69 Metern, einer Tiefe von 30 Metern und Flammen, die bis zu 400 Grad Celsius heiß werden. Der Brunnen ist als Portal in eine andere Dimension dargestellt.

Es vergingen mehr als 60 Jahre und das Feuer ließ nie nach. Es war und ist immer noch ein Rätsel. Trotz seiner exotischen Schönheit weist es offensichtliche Umweltschäden auf. Es wird geschätzt, dass der Krater jeden Tag 55.000 Kubikmeter Erdgas verliert. Tief dort wurden Mikroorganismen entdeckt, die unter Bedingungen überleben, die für den Menschen innerhalb von Minuten tödlich wären.

Das handfeste Risiko hielt ihn nicht davon ab George Kourounisein berühmter und mutiger kanadischer Entdecker, der 2013 eine Expedition konzipierte, die noch nie jemand gemacht hatte und die niemand noch einmal machen würde: in die Tiefen des Darvaza-Kraters hinabsteigen und für 17 Minuten die Tore der Hölle betreten.

George Kourounis, gekleidet in einen Aluminiumanzug, der dem eines Astronauten ähnelt, steigt in die Tiefen des Kraters hinab (Foto: George Kourounis)

Als er zum ersten Mal von dem Krater hörte, ging er nicht mehr aus dem Kopf. Sein mysteriöser Ursprung, die Tatsache, dass es der einzige Brunnen auf dem Planeten ist, der noch brennt, und dass diese Flammen trotz der Zeit nicht aufgegeben haben, faszinierten ihn. Kourounis hatte bereits waghalsige Expeditionen unternommen, er hatte Vulkane betreten, aber er hatte noch nie einen so einzigartigen und unbekannten Ort betreten.

Er verbrachte anderthalb Jahre mit der Planung. In der Karakum-Wüste, sagt Kourounis in einem Interview mit Infobae, es gibt kein Amazon. Alle notwendigen Elemente für das Abenteuer mussten mitgebracht werden. Zunächst holte er die entsprechenden Genehmigungen ein und plante dann gemeinsam mit seinem Team die Expedition. Das Ziel war über die filmische Leistung hinaus wissenschaftlicher Natur. Ich wollte Steine ​​und Bodenproben sammeln, um die Auswirkungen so vieler Jahre unaufhörlichen Feuers zu messen.

„Ich habe viel Erfahrung in aktiven Vulkanen, das hat mir bei den Vorbereitungen geholfen. „Meine Seilschaft und ich haben einige Übungseinheiten durch eine Flussschlucht in Kanada gemacht, um zu simulieren, wie es wäre, sich im Inneren des Kraters zu bewegen“, sagte er.

An einem Seil steigt George Kourounis in den brennenden Gaskrater von Darvaza hinab. (Mit freundlicher Genehmigung von George Kourounis)

Auf der Liste der notwendigen Gegenstände stand ein spezieller Aluminium-Wärmeschutzanzug, der auf den ersten Blick wie der eines Astronauten aussieht. Er brauchte außerdem feuerbeständige Seile, Detektoren für gefährliche Gase, unabhängige Atemgeräte, die es ihm ermöglichen würden, etwas mehr als eine Viertelstunde ohne natürlichen Sauerstoff zu überleben, und eine Infrarotkamera.

-Eine Sache, die ich nicht berücksichtigt habe, war die Art der Anschlüsse, die in Turkmenistan verwendet werden. Mir wurde klar, dass der Anschluss für den Lufttank, den ich verwenden wollte, nicht passte. Es war für uns sehr schwierig, die Lufttanks zu füllen. Und die Luft war genau etwas Wichtiges!

Da war noch etwas anderes. Er musste seinen Kopf darauf vorbereiten, der sengenden Hitze und den bis zu 15 Meter hohen Flammen standzuhalten. Dazu engagierte er einen Hollywood-Spezialisten mit Erfahrung in Actionfilmen und Stunts. „Ich habe ihn mehrmals gebeten, mich anzuzünden, damit ich mich mental darauf vorbereiten konnte, den Brunnen zu betreten. „Ich wollte nicht in Panik geraten, als ich in der Nähe der Flammen war.“bemerkte er.

Der Forscher kniet nieder, um am Boden des Kraters Bodenproben zu entnehmen (Foto: George Kourounis)

-Wie würden Sie das Tor zur Hölle von innen beschreiben? Wie war das Gefühl beim Betreten des Kraters?

– Am Boden des Kraters zu stehen war erstaunlich und erschreckend zugleich. Überall Flammen. Ich trug eine umständliche Schutzausrüstung und eine umluftunabhängige Luftmaske, sodass ich mich auch ein wenig wie ein Astronaut auf einem fremden Planeten fühlte. Trotz des Schutzanzugs spürte ich ständig die Hitze am Körper, sodass ich schnell arbeiten musste. Ich hatte nur etwa 17 Minuten Zeit, um Bodenproben vom Boden zu sammeln, einige Messungen vorzunehmen und loszufahren.

– Gab es während der 17 Minuten, die die Expedition dauerte, einen Rückschlag, ein unvorhergesehenes Ereignis? Hatten Sie irgendwann einmal Angst?

-Alles verlief reibungslos, aber ja, es war beängstigend, vom Rand des Kraters abzusteigen und mein Gewicht auf die Seile zu legen. Mein Team zog die Seile entlang des Kraters fest und ich bewegte mich wie ein Doppeldecker und stieg dann in den Krater hinab. Als ich unten war, musste ich Proben sammeln, Temperaturmessungen durchführen und mit einer hitzebeständigen Kamera filmen. Ich habe es immer als ein Kolosseum aus Feuer beschrieben; Überall, wo man hinschaut, gibt es Tausende dieser kleinen Feuer. Das einzige Geräusch, das ich hörte, ähnelte dem eines Hochdruckmotors. Und es fiel mir auf, dass es keinen Rauch gab. Alles brannte sehr sauber und man konnte alles deutlich sehen, die Flammen und die Steine. Als ich endlich fertig war, holte mich mein Team ab und trug mich aus der Hölle.

Stefan Green und andere Teammitglieder konnten nach Abschluss der Expedition eine Seilrutsche fahren, ohne durch den Krater hinabzusteigen

Der Mikrobiologe Stefan Grün war Teil der Expedition. Er war der letzte, der sich anschloss, das wissenschaftliche Teil, das das Puzzle vervollständigte. Ihr Ziel war es herauszufinden, ob im Krater spezielle Mikroorganismen lebten, die sich von denen in der Wüste rund um die Grube unterschieden.

Obwohl Green das Hell’s Gate nicht betrat, machten er und andere Teammitglieder am Ende der Expedition eine Art Seilrutsche durch den Krater. Ansonsten blieb er am Rande des Brunnens und konnte als privilegierter Zuschauer den Unfall beobachten, der zu einem weltweit einzigartigen Wunder wurde.

„Die erste Annäherung an den Krater ist ziemlich intensiv. Es ist beeindruckend groß und als wir dort waren, gab es rundherum keine Barriere, sodass es ein wenig beängstigend war, wenn man Höhen nicht mag. Die Hitze an den Rändern des Kraters ist ebenfalls intensiv, viel stärker, als wenn man in der Mitte darüber schwebt. „Im Krater herrscht ein Konvektionszyklus und die heiße Luft scheint an seinen Rändern aufzusteigen“, beschrieb er im Gespräch mit Infobae.

Green erfuhr erst zwei Wochen zuvor von der Expedition. Er musste die entsprechenden Vorbereitungen auf Zeit treffen. Um die wissenschaftlichen Ziele zu erreichen, brachte er Probenahmegeräte nach Karakum, um sterilen Boden zu sammeln, und sterilisierte Behälter, damit George Kourounis am Kraterboden Proben entnehmen konnte. Darüber hinaus transportierte er die notwendigen Elemente, um DNA-Extraktionen aus den Proben durchzuführen.

Eine der Proben, die vom Boden des Darvaza-Kraters geborgen wurden. (Mit freundlicher Genehmigung von George Kourounis)

Der Mikrobiologe hatte vor, in dem Gebiet alles zu tun, was er konnte. Seine Idee war, die Proben zu verarbeiten, bevor er sie in die Vereinigten Staaten zurückbrachte, wo er sie sequenzieren würde. „Letztendlich bestand unser Ziel darin, mithilfe einer DNA-Sequenzierungsmethode zu identifizieren, welche Bakterien im Krater und im umgebenden Boden vorhanden waren“, bemerkte er.

-Wie besonders ist der Krater aus mikrobiologischer Sicht?

-Der Krater selbst ist nicht wirklich eine mikrobiologische Situation. Es ist das Produkt eines Unfalls. Es gibt jedoch Bakterien, die Methan „fressen“ können, und es gibt auch Bakterien, die hohe Temperaturen und Trockenheit vertragen. Daher hielten wir es für sinnvoll, zu untersuchen, ob es neue Mikroorganismen gibt, die bei hohen Temperaturen im Krater Methan „fressen“ können.

-Was hat die Analyse der Proben ergeben?

-Die Ergebnisse zeigten, dass es im Krater thermophile (d. h. wärmeliebende) und methanotrophe (d. h. methanfressende) Bakterien gab, die im umgebenden Boden offenbar nicht vorhanden waren. So viele Brandjahre hatten ihre mikrobiologischen Auswirkungen.

-Und welche Anwendungen könnten diese Ergebnisse außerhalb des Kraters haben?

-Ich bin Teil einer Forschungsgruppe, die sich der Untersuchung der extremen Umweltbedingungen widmet, unter denen Mikroorganismen überleben können. Dies könnte industrielle Anwendungen haben, beispielsweise die Identifizierung von Enzymen, die Kleidung in kaltem Wasser reinigen, und sogar astrobiologische Auswirkungen, beispielsweise die Bestimmung, wo sonst im Universum Bakterien leben können.

-Glauben Sie, dass das Feuer irgendwann gelöscht sein wird?

– An dieser Stelle scheint es gute Nachrichten zu geben. Geologen in Turkmenistan gelingt es, einen Teil des Methans zu entfernen, das den Krater antreibt. Wenn es ihnen schließlich gelingt, den größten Teil des Methans aus der Kraterquelle zu extrahieren, sollten sie in der Lage sein, das Feuer vollständig zu löschen. Wir werden sehen, ob ihnen das in Zukunft gelingt, aber sie haben bereits einen sehr vielversprechenden Schritt getan.

In den letzten Jahren begannen die Flammen am Hell’s Gate nachzulassen und das Feuer konnte gelöscht werden (Foto: George Kourounis)

Seit September 2023 begann die Intensität der Flammen nachzulassen, nachdem das Feuer jahrzehntelang konstant geblieben war. Die örtliche Regierung stellte fest, dass die ursprüngliche Bohrung bereits nicht wiederherstellbar war, und entschied sich für die Bohrung einer neuen, stärker geneigten Bohrung, die darauf abzielt, das Gas aus dem Krater zu isolieren, Emissionen zu stoppen und die Kohlenwasserstoffreserven zu nutzen.

Der Darvaza-Krater ist heute nur noch halb so hell wie früher. Fachleute gehen davon aus, dass es weiter dunkler wird und das Feuer irgendwann vollständig gelöscht sein wird. „Ich würde gerne die Gelegenheit haben, zurückzugehen und eine tiefergehende wissenschaftliche Expedition zu unternehmen, bevor es für immer verschwindet“, sagt George Kourounis. Es scheint, dass das Tor zur Hölle in kurzer Zeit endlich aufhören wird zu brennen.

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