Altes schweineähnliches Tier zeigt frühe Entwicklung des Gehirns von Säugetieren

Altes schweineähnliches Tier zeigt frühe Entwicklung des Gehirns von Säugetieren
Altes schweineähnliches Tier zeigt frühe Entwicklung des Gehirns von Säugetieren
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Von Will Dunham

21. Juni (Reuters) – Vor mehr als 250 Millionen Jahren war Schottland nicht wie heute oft von Nebel und Regen bedeckt, sondern eine von Sanddünen bedeckte Wüste.

Einer der Bewohner dieser herausfordernden Landschaft war ein gedrungener, vage schweineähnlicher Säugetiervorläufer namens Gordonia mit einem mopsähnlichen Gesicht und zwei Reißzähnen, die aus seinem Schnabelkiefer ragten.

Mithilfe hochauflösender dreidimensionaler Bilder eines Fossils dieser Kreatur aus der Perm-Zeit konnten Forscher ihre Gehirnhöhle sehen und eine digitale Nachbildung des Gehirns erstellen, die gleichzeitig Informationen über die Größe und Zusammensetzung dieses wichtigen Organs lieferte frühes Stadium in der Evolution der Säugetiere.

Gordonias Gehirn war weit entfernt von dem eines modernen Säugetiers, aber die relative Größe seines Gehirns im Vergleich zu seinem Körper schien die Intelligenz vorherzusagen, die später Säugetieren, einschließlich des Menschen, dabei half, die Erde zu beherrschen.

Gordonia, das vor etwa 254 bis 252 Millionen Jahren lebte, war eine Tierart, die als Proto-Säugetier bezeichnet wird, ein Vorläufer der Säugetiere, der noch Merkmale seiner Reptilien-Vorfahren behielt.

„Insgesamt ähnelt Gordonias Gehirn eher einem Reptil als einem Säugetier, obwohl es enger mit uns verwandt ist als mit jedem modernen lebenden Reptil“, sagte der Paläontologie-Doktorand Hady George von der University of Bristol, Hauptautor der Studie, die diese Woche veröffentlicht wurde das Zoological Journal der Linnean Society.

Der vordere Teil des Gehirns von Gordonia – das Vorderhirn – sei proportional viel kleiner als der jedes anderen Säugetiers, sagte George. Während Gordonias Gehirn im Allgemeinen typisch für einen Verwandten eines alten Säugetiers ist, sei ein Organ namens Zirbeldrüse, das für Stoffwechselfunktionen zuständig ist, stark vergrößert, fügte George hinzu.

Aber es scheint erste Einblicke in das zu geben, was noch kommen würde.

„Wir sehen ein Gehirn, das ganz anders aussieht als unser eigenes, keine große ballonartige Kugel, sondern eher eine lange, gewölbte Röhre. Aber obwohl seine Form seltsam erscheint, können wir bei der Messung seines Volumens erkennen, dass es im Vergleich dazu ziemlich groß war.“ zur Körpergröße”, sagte der Paläontologe und Hauptautor der Studie von der University of Edinburgh, Steve Brusatte.

„Es ist sehr schwierig, die Intelligenz moderner Tiere zu messen, und noch mehr bei längst ausgestorbenen Arten, die wir nie direkt beobachten können. Aber zumindest können wir allgemein sagen, dass es für seine Zeit ein intelligentes Lebewesen gewesen wäre“, sagte er sagte.

„Indem wir ihr Gehirn im Vergleich zu anderen Tieren dieser Zeit vergrößern, können wir die ersten evolutionären Wurzeln unseres riesigen Gehirns spüren“, fügte Brusatte hinzu.

Gordonia war etwa einen Meter lang und wog etwa 20 Kilo. Sein Kopf war hoch und breit. Obwohl er einen stämmigen, schweineähnlichen Körperbau hatte, waren seine Beine nicht so lang wie die dieses Tieres.

„Die Kombination aus Schnabel und Reißzähnen erleichterte einen pflanzenfressenden Lebensstil, insbesondere das Sammeln saftiger Wurzeln aus der Wüste, in der es beheimatet war“, sagte George.

Es handelte sich um eine Art Ursäugetier namens Dicynodont, das vor etwa 265 Millionen Jahren auftauchte und vor 200 Millionen Jahren ausstarb. Als Gruppe überlebten die Dicynodonten das schlimmste Massenaussterben der Erde vor 252 Millionen Jahren am Ende des Perms, das vermutlich durch immense vulkanische Aktivität in Sibirien verursacht wurde, Gordonia jedoch nicht.

Nach dieser Katastrophe tauchten vor etwa 230 Millionen Jahren die ersten Dinosaurier auf. Säugetiere tauchten vor etwa 210 Millionen Jahren auf, als sie unter den Pfoten von Dinosauriern huschten. Erst nachdem ein Asteroideneinschlag vor 66 Millionen Jahren die Konkurrenz ausgelöscht hatte, hatten Säugetiere eine Chance, zu dominieren.

Das 1997 entdeckte Gordonia-Fossil ist ein Sandsteinblock mit einem Hohlraum, der den Schädel und den Unterkiefer perfekt einfängt.

„Gordonias Gehirn hat wenig Ähnlichkeit mit dem Gehirn moderner Säugetiere und besitzt keine der einzigartigen Merkmale, die Säugetiergehirne charakterisieren. Dies zeigt, wie viel mehr sich das Gehirn verändern musste, um zu einem Gehirn zu werden, das wir heute als echtes Säugetier erkennen würden.“ ” sagte Georg.

(Berichterstattung von Will Dunham in Washington; Bearbeitung auf Spanisch von Natalia Ramos)

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