Die NASA gibt grünes Licht für den Start im Jahr 2028 für die epische Dragonfly-Mission zum riesigen Saturnmond Titan

Die NASA gibt grünes Licht für den Start im Jahr 2028 für die epische Dragonfly-Mission zum riesigen Saturnmond Titan
Die NASA gibt grünes Licht für den Start im Jahr 2028 für die epische Dragonfly-Mission zum riesigen Saturnmond Titan
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Die verspätete Dragonfly-Drohnenmission der NASA zum größten Saturnmond Titan soll voraussichtlich im Juli 2028 starten, bestätigte die Raumfahrtbehörde am späten Dienstag (16. April).

Die mit Spannung erwartete Entscheidung gibt dem Missionsteam grünes Licht, mit dem endgültigen Missionsdesign und den Tests fortzufahren, um sich auf den überarbeiteten Starttermin vorzubereiten.

Die Größe eines Autos Libelledas vom Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) in Laurel, Maryland, gebaut wird, wird erreichen Titan im Jahr 2034. In den nächsten 2,5 Jahren soll die nuklearbetriebene Drohne jeden Titan-Tag – 16 Tage für uns Erdlinge – einen Sprung machen und an verschiedenen vorab ausgewählten Orten auf dem kalten Mond nach präbiotischen chemischen Prozessen suchen, was bekanntermaßen der Fall ist enthalten organische Materialien.

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Als einziger Satellit in unserem Sonnensystem, von dem bekannt ist, dass er von einer dichten Atmosphäre bedeckt ist und auf seiner Oberfläche flüssige Meere beherbergt, hat Titan seit langem Interesse an Planetenforschern, die glauben, dass der Mond dem Urmond ähnelt, der reich an Methan ist Erde und könnte Hinweise auf die Entstehung des Lebens geben. Flüsse aus Kohlenwasserstoffen, verbunden mit der Anwesenheit potenziell lebenserhaltender Substanzen organisches Materialverstärken die Argumente für die Bewohnbarkeit von Titan, bei deren Untersuchung Dragonfly helfen wird.

Während die Dragonfly-Mission Anfang letzten Jahres eine Reihe unabhängiger technischer Prüfungen bestanden hatte und auf dem richtigen Weg zu ihrem ursprünglichen Starttermin im Jahr 2027 war, hatte die NASA die Festlegung des endgültigen Starttermins aufgrund der Unsicherheit darüber, wie viel Geld in diesem Jahr für die Missionsentwicklung zur Verfügung stehen würde, verschoben der nächste. Der vorgeschlagene Haushaltsantrag 2025 für die NASA, der Anfang März von der Biden-Administration veröffentlicht wurde, sieht 2,73 Milliarden US-Dollar für die robotische Planetenerkundung vor, zu der auch die Dragonfly-Mission gehört, deren Gesamtlebenszykluskosten nun 3,35 Milliarden US-Dollar betragen werden, sagte die NASA in einem Stellungnahme.

Dieser endgültige Preis ist deutlich höher als die ursprünglich vorgeschlagenen Kosten für Dragonfly, dessen Entwicklung damals auf 1 Milliarde US-Dollar begrenzt war zuerst ausgewählt im Jahr 2019 als vierte Mission im New Frontiers-Programm der NASA. Die Raumfahrtbehörde sagte, das Budget der Mission sei aufgrund von Design-Iterationen, Lieferkettenproblemen aufgrund der COVID-19-Pandemie und zusätzlichen Mitteln für eine Schwerlast-Trägerrakete gestiegen, die die verspätete Ankunft bei Titan durch eine Verkürzung der Reisephase des Raumfahrzeugs ausgleichen würde.

Über ein Jahrzehnt bevor Dragonfly tatsächlich auf Titan fliegt, wurden mehrere Komponenten der Drohne, einschließlich ihrer Steuerungs- und Navigationssysteme, auf der Erde getestet. Im Juli 2022 flogen Missionsingenieure eine mit Dragonfly identische Drohne über die Imperial Dunes in Kalifornien, die den organischen Dünen von Titan ähneln, und in Windkanälen am Langley Research Center der NASA in Virginia. Die offizielle Bestätigung der NASA am Dienstag ermöglicht es der Mission, in die letzte Entwurfsphase überzugehen.

„Dragonfly ist eine spektakuläre Wissenschaftsmission mit breitem Gemeinschaftsinteresse, und wir freuen uns, die nächsten Schritte auf dieser Mission zu unternehmen“, sagte Nicky Fox, stellvertretende Administratorin des Science Mission Directorate der NASA, in der Erklärung. „Die Erforschung von Titan wird die Grenzen unserer Möglichkeiten mit Drehflüglern außerhalb der Erde erweitern.“

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