„Es gibt mehr Planeten wie unseren“

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In einem Kontrollraum der Complutense-Universität Madrid gibt es sechs Bildschirme, die das World Space Telescope-Ultraviolet (WSO-UV) überwachen sollten, eine Zusammenarbeit zwischen Spanien und Russland zur Untersuchung von Exoplaneten (Welten außerhalb des Sonnensystems), die abgeschnitten blieben nach dem Einmarsch in die Ukraine. Die spanische Beteiligung an der Umsetzung der Mission wurde durch eine europäische Entscheidung nach zehn Jahren Arbeit und nur drei Jahre nach dem Start, als fast alles abgeschlossen war, lahmgelegt. Die Astrophysikerin Ana Inés Gómez de Castro (Vitoria, 1961), Direktorin der Space Astronomy Research Group (Aegora), war die wichtigste Forscherin unseres Landes. Sein Blick verblasst, als er sich daran erinnert. „Es ist sehr schade. „Die Erforschung des Weltraums hat die Menschheit schon immer geeint“, beklagt er. Die Projektion der WSO-Umlaufbahn spiegelt sich immer noch auf einem der Monitore wider und wartet darauf, dass vielleicht eines Tages die Zusammenarbeit wieder aufgenommen wird.

Aber die Einrichtungen, die harte Arbeit und die erlernten Fähigkeiten sind nicht verloren gegangen. Einige Bildschirme sind der Verfolgung wissenschaftlicher Nanosatelliten gewidmet. Und das Wichtigste ist, was man nicht sieht. Das Wissen, das Gómez de Castro und sein Team in all den Jahren erworben haben, wird in den Dienst einer noch ehrgeizigeren Mission gestellt, dem Habitable Worlds Observatory (HWO) der NASA. Dieses Weltraumteleskop wird das erste sein, das speziell für die Suche nach Lebenszeichen auf Planeten entwickelt wurde, die andere Sterne umkreisen – eine gigantische Anstrengung, deren Ergebnisse die Geschichte der Menschheit verändern könnten. Der Forscher wurde von der Europäischen Weltraumorganisation (ESA) als einer der drei Vertreter des Kontinents in das Team ausgewählt, das die Mission definieren wird und sich aus tausend Wissenschaftlern aus der ganzen Welt zusammensetzt. „Wir haben bereits viele Exoplaneten. Jetzt ist es an der Zeit, nach Klonen von der Erde zu suchen“, sagt er. Und gewinnen Sie Ihre Begeisterung zurück.

Seit der Entdeckung des ersten Exoplaneten im Jahr 1995 ist die Liste dank neuer Missionen und Entdeckungstechniken unaufhörlich gewachsen, so dass bereits mehr als 5.000 bestätigt wurden. Aber wir haben nicht die geringste Ahnung, ob einer von ihnen in der Lage ist, Leben zu beherbergen, da es derzeit weder an Land noch im Weltraum ein Instrument gibt, das es entdecken könnte. Hoffentlich ändert sich dies mit dem HWO, das in einem Bereich von Ultraviolett bis Nahinfrarot beobachten kann.

25 Kandidaten

Das neue Teleskop, in dessen Entwicklung Milliarden Euro investiert werden, wird etwa sechs bis acht Meter lang sein, vergleichbar mit dem James Webb, dem aktuellen Juwel der Weltbeobachtung. Es wird sich am Lagrange-2-Punkt (L2) befinden, der eineinhalb Millionen Kilometer hinter der Erde in entgegengesetzter Richtung zur Sonne liegt. „Sein Hauptziel wird darin bestehen, mindestens 25 Systeme zu identifizieren und Bilder davon zu erhalten.“ ein Planet, der durch „seine Masse und seine Umgebung (die Eigenschaften seines Sterns und die Entfernung zwischen ihnen) Leben ermöglichen kann“, erklärt der Astrophysiker. Dies stellt eine beispiellose Anstrengung dar. „Wir wollen einen Planeten ganz in der Nähe eines Sterns beobachten, der milliardenfach heller ist.“ Die erste Idee, die mir in den Sinn kommt, ist, das Licht dieses Sterns zu blockieren, oder? Es stellt sich jedoch heraus, dass während des Vorgangs Nachhall erzeugt wird, Lichtringe, die noch intensiver sind als das Signal des Planeten. Damit dieser Effekt die Bildqualität nicht beeinträchtigt, müssen wir eine sehr komplexe optische Technik entwickeln“, erklärt er.

Die 25 Kandidaten sind noch nicht ausgewählt und könnten Welten sein, die noch nicht entdeckt wurden. Sie müssen um relativ nahe Sterne kreisen, in einer Entfernung zwischen drei und 50 Lichtjahren, damit sie im Bild weit genug von ihrem Stern entfernt sind und man sie identifizieren kann. Sobald das Ziel erreicht ist, wird HWO nach chemischen „Biosignaturen“ in der Atmosphäre des Planeten suchen, „Gasen wie Sauerstoff oder Methan, die auf die Existenz von Leben hinweisen könnten, und auf das Vorhandensein von Wolken, Chlorophyll und globalen Wettermustern.“ . Das Observatorium „wird in der Lage sein, Lebenszeichen zu erkennen, aber kaum organisiertes Leben selbst.“ Die größte Herausforderung, versichert er, werde die Entdeckung pflanzlicher Massen sein. „Stellen Sie sich vor, wir finden einen Planeten mit erdähnlicher Vegetation. Die Weltgemeinschaft wird sich darauf konzentrieren, ihm zu folgen, um zu sehen, ob er Leben beherbergt. Und wenn es ein technologisches Leben hätte, könnten wir eine Botschaft senden, die in Dutzenden von Jahren eintreffen würde. Philosophisch gesehen hätte dies enorme Auswirkungen“, sagt er.

Gómez de Castro ist überzeugt, dass es mindestens eine bewohnbare Welt geben wird. «Ich bin fest davon überzeugt, dass es mehr Erden geben muss. Und es ist keine unbegründete Aussage“, sagt er.

Ein Weltraumbombardement

„Vor einem Jahr gab eine Mission der japanischen Agentur für Luft- und Raumfahrtforschung (JAXA) den ersten Nachweis von Uracil (einem Nukleotid, das Teil der RNA ist) auf einem Asteroiden namens Ryugu bekannt. Wir wissen, dass das Leben auf der Erde vor etwa 3,7 Milliarden Jahren entstand, was mit einem starken Kometenbeschuss zusammenfiel. Es kann sein, dass die Lebensgrundlagen aus dem Weltraum auf unseren Planeten gelangten. Dies impliziert, dass diese Basen auf natürliche Weise durch chemische Reaktionen im Weltraum hergestellt werden. Das Einzige, was Sie brauchen, ist ein Stern wie die Sonne, Eis, Ammoniak und CO2, sehr reichlich vorhandene Zutaten. Leben könnte an jedem Punkt im Universum entstehen und wäre auch dem, was wir wissen, sehr ähnlich“, betont er.

Diese Ähnlichkeit ist nicht nur bei der Suche nach einem bewohnbaren Planeten von Vorteil, sondern auch für den Fall, dass wir die Erde eines Tages verlassen müssen. „Da muss man hin. Wir müssen unseren Planeten schützen, aber unser Überleben als Spezies kann davon abhängen“, betont er. Gómez de Castro, Verteidigerin der spanischen Wissenschaftstradition – „sehr mächtig“ – weiß, dass sie „mehr als im Ruhestand“ sein wird, wenn die HWO fliegt, aber das ist ihr egal. Diese großen Raumprojekte „sind moderne Kathedralen.“ Sie werden von einer Generation begonnen und von einer anderen beendet. Das ist die Idee”.

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