Daily Hampshire Gazette – Der lange Schatten der Mill River-Überschwemmung: Mehrere Veranstaltungen im Mai zum 150. Jahrestag der Katastrophe von 1874 geplant

Daily Hampshire Gazette – Der lange Schatten der Mill River-Überschwemmung: Mehrere Veranstaltungen im Mai zum 150. Jahrestag der Katastrophe von 1874 geplant
Daily Hampshire Gazette – Der lange Schatten der Mill River-Überschwemmung: Mehrere Veranstaltungen im Mai zum 150. Jahrestag der Katastrophe von 1874 geplant
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Am Morgen des 16. Mai 1874 stürzte plötzlich der Damm des Williamsburg Reservoirs in den Hügeln entlang des Ostarms des Mill River ein und stürzte 600 Millionen Gallonen Wasser talwärts.

Die Flut, die sich bald zu einer 30 Fuß hohen braunen Mauer verwandelte, die von Trümmern, Schmutz und Leichen aufgewühlt war, schnitt eine tödliche Schneise durch etwa 10 Meilen des Mill River-Tals, von Williamsburg bis nach Florence, und zerstörte Gebäude, Brücken, Maschinen und Bäume , Vieh und fast alles andere, was ihm in den Weg kommt.

Als es nach vielleicht anderthalb Stunden endlich nachließ, waren 139 Menschen tot, Hunderte andere wurden obdachlos und Fabriken und Mühlen in vier Gemeinden waren dem Erdboden gleichgemacht worden. Einem Bericht zufolge bedeckte in Florenz ein riesiger Teppich aus drei bis fünf Fuß hohen Trümmern fruchtbares Ackerland.

Damals handelte es sich um die schlimmste Staudammkatastrophe in der Geschichte des Landes, die schnell landesweite Aufmerksamkeit erregte und Journalisten, Neugierige und andere in die Region strömte.

Anlässlich des 150. Jahrestags der Überschwemmung hat eine Gruppe engagierter Historiker, Künstler, Archivare, Landschaftsexperten und andere aus der Region diesen Monat eine breite Palette von Veranstaltungen zusammengestellt, darunter historische Nachstellungen, geführte Wanderungen, Gemeindetreffen und die Uraufführung neuer komponierter Musik für den Anlass.

Doch das Ziel bei der Inszenierung dieser Veranstaltungen besteht laut Planern nicht nur darin, die Geschichte noch einmal Revue passieren zu lassen, sondern auch darin, die Zusammenhänge zwischen Vergangenheit und Gegenwart zu verstehen und darüber nachzudenken, wie Gemeinschaften auf Tragödien reagieren.

„Das weckt ein neues Bewusstsein für das Land und den Fluss“, sagte Daria D’Arienzo, Archivarin der Meekins Library in Williamsburg. „Dies ist ein Stück der erinnerten Vergangenheit – es ist Teil der alltäglichen Diskussion vieler Menschen in diesen Gemeinden.“

John Connolly, ein Einwohner von Haydenville und einer der Organisatoren der Mai-Veranstaltungen, sagt, ein weiterer Anstoß für die Gedenkfeier sei die „kommunale Vorbereitung“ auf mögliche zukünftige Naturkatastrophen gewesen.

Er verweist auf die schrecklichen Überschwemmungen in der Region im vergangenen Sommer nach heftigen Regenfällen, die vielen Bauern die Ernte vernichteten. „Diese Veranstaltung kann die Aufmerksamkeit der lokalen Gemeinschaften auf die Notwendigkeit lenken, sich auf den Klimawandel vorzubereiten“, sagte er.

Eine „Arbeitsgruppe“, bestehend aus Mitgliedern mehrerer regionaler Organisationen, darunter Historic Northampton, den Williamsburg Libraries, der Mill River Greenway Initiative und Mitarbeitern des Smith College, traf sich vor etwa einem Jahr, um mit der Planung der Gedenkfeier zum Jahrestag der Flut zu beginnen.

Sie haben viele Bereiche abgedeckt, Veranstaltungen in allen von der Katastrophe betroffenen Gemeinden geplant und diesen Moment aus verschiedenen Blickwinkeln betrachtet.

Die Meekins Library zeigt beispielsweise neue Gemälde über die Flut der Williamsburger Künstlerin Frances Kidder sowie historisch verwandte Kunstwerke und Gedichte von Grundschülern aus Williamsburg, ein Projekt unter der Leitung der Amherst-Künstlerin Nancy Meagher.

Als Vorlage für ihre Kunstwerke dienten den Schülern Fotos verschiedener nach der Flut geborgener Gegenstände, etwa eines bemerkenswert unbeschädigten Salzstreuers aus Porzellan.

Das Jubiläum hat auch Kunstwerke aus anderen Bereichen inspiriert. Dave Christman, ein New Yorker Singer-Songwriter, hat heute zu Ehren des 150-jährigen Jubiläums einen Originalsong veröffentlicht, „Mill River Flood“. Er schrieb es, nachdem er letztes Jahr das Tal besucht hatte und von der Geschichte berührt war.

„Als Kind sang meine Mutter uns Volkslieder vor, und diejenigen, die den größten Eindruck auf mich machten, waren solche mit einer echten Geschichte, wie ‚Jesse James‘ und ‚1913 Massacre‘ (Woody Guthrie)“, sagt Christman sagte in einer Pressemitteilung. Er sagt, dass sein Lied die Geschichte der Flut erzählt, aber auch „eine warnende Geschichte für die Ewigkeit über die Gefahren des unkontrollierten industriellen Appetits enthält“.

Am aktuellen Jahrestag, dem 16. Mai, wird in 10-Minuten-Intervallen zwischen 12:10 und 13:30 Uhr eine Staffel von Glocken aus Kirchen von Williamsburg bis Northampton ertönen, die insgesamt 139 Mal läuten, einmal für jedes Flutopfer. Die Veranstaltung endet mit der Aufführung einer Originalkomposition vor den First Churches in Northampton durch den Smith College Handbell Choir.

Connolly sagt, dass Steve Calderone, ein Organist der Our Lady of the Hills Parish in Haydenville, plant, ein Video dieser „Kaskade“ von Glocken zu erstellen und es online zu stellen.

Gemeindeversammlungen mit mehreren Veranstaltungen werden in Williamsburg und Leeds abgehalten, und im Hampshire County Courthouse findet eine „Lesertheaterpräsentation“ statt, bei der eine gerichtsmedizinische Untersuchung noch einmal aufgegriffen wird, die nur wenige Tage nach der Überschwemmung in Northampton stattfand, um die Ursache des Staudamms zu untersuchen Versagen.

Elizabeth Sharpe, Co-Direktorin von Historic Northampton, sagt, dass die Untersuchung in den Zeitungen der Region sehr ausführlich behandelt wurde, und sie hat sich diese Berichte zunutze gemacht, um eine hin- und hergehende Erzählung zu erstellen, die sie mit Hilfe mehrerer Zuschauer leitet Skripte werden zum Lesen gegeben.

„Es gibt 17 verschiedene Teile“, sagte Sharpe. „Aus dieser Untersuchung ging hervor, dass alle für den Damm verantwortlichen Personen mit dem Finger auf jemand anderen zeigten.“

Eine bekannte Geschichte

Wie aus mehreren Berichten über die Überschwemmung von 1874 hervorgeht, lagen die Ursprünge der Katastrophe in der Tat in einem Handlungsstrang, der in der Zeit nach dem Bürgerkrieg, in der sich Amerika rasch industrialisierte, nur allzu bekannt wurde: Geschäftsleute, die versuchten, Abstriche zu machen, mangelnde staatliche Regulierung und Aufsicht und ein Rechtssystem voller Schlupflöcher und undurchsichtiger Gesetze.

Der Mitte der 1860er-Jahre erbaute Williamsburg-Stausee gehörte elf lokalen Industriellen und wurde von ihnen verwaltet, die die Wasserkraft für ihre Fabriken entlang des Mill River steigern wollten, darunter eine Messingfabrik in Haydenville und eine Seidenspinnerei im damaligen Weiler Skinnerville , gelegen zwischen Williamsburg und Haydenville.

Die Geschäftsleute verhandelten über die Kosten, die ein Bauingenieur für den Stausee vorgeschlagen hatte – 100.000 US-Dollar –, entwarfen stattdessen ihren eigenen Entwurf und beauftragten dann einen unerfahrenen örtlichen Ingenieur mit der Überwachung des Baus des Stausees und des Staudamms.

Sharpe, deren Buch „In the Shadow of the Dam“ aus dem Jahr 2004 einen detaillierten Bericht über die Flut bietet, stellt fest, dass schlampige Bauunternehmer, die ebenfalls billig eingestellt wurden, den Entwurf verschlechterten: Der Damm war acht Jahre lang undicht, bevor er schließlich einstürzte, schreibt sie , obwohl die Hersteller versicherten, dass die Struktur sicher sei.

Im Zuge der Flut entstand eine seltsame Dynamik. Die örtlichen Industriellen wie Joel Hayden Sr. und sein Sohn Joel Hayden Jr., William Skinner und William Clement wurden in ihren Gemeinden respektiert, Selfmade-Männer, die relativ bescheiden lebten und Seite an Seite mit ihren Arbeitern in der Stadt wohnten. Einige waren vor dem Bürgerkrieg Abolitionisten gewesen; Sie hatten beim Bau von Schulen und Kirchen in ihren Gemeinden geholfen.

Doch die Abkürzungen, die sie über den Damm und den Stausee nahmen, führten zum Tod von 139 Menschen, darunter viele Frauen und Kinder. Und obwohl die Untersuchung des Gerichtsmediziners die Geschäftsinhaber zum großen Teil für die Überschwemmung verantwortlich machte, ergaben sich keine straf- oder zivilrechtlichen Anklagen gegen sie.

Wie war dann die öffentliche Haltung ihnen gegenüber?

„Wurden sie gemieden? Nicht viel, würde ich sagen“, sagte Sharpe. „Wurde ihnen vergeben? Ich weiß nicht. Die lokale Geschichte verdrängte die Frage der Verantwortung – in einigen Fällen ging die Erinnerung verloren. „Einige ältere Leute sagen, ihre Großeltern und Eltern wollten nicht darüber reden.“

Doch heute sei die Geschichte wieder an die Öffentlichkeit gelangt, sagen sie und andere Planer, was zu neuen Möglichkeiten geführt habe, sich an die Flut und die Geschichte des Mill Valley zu erinnern. Teil der 150. Gedenkfeier ist die Erstellung einer interaktiven Online-Story-Karte, die von Mitarbeitern und Studenten des Smith College entworfen und gehostet wurde und die Länge des Mill River und die Spannweite der Flut zeigt.

Dieses Projekt umfasst die Installation historischer Markierungen mit historischen Fotos und Beschreibungen der Ereignisse an 76 Orten im Flusstal; Online-Links bieten Wegbeschreibungen zwischen den Markierungen.

„Wir möchten die Menschen ermutigen, sich hier und da einen Tag Zeit zu nehmen, um den Weg der Flut zu erkunden“, sagte Emma John, Museumsassistentin im Historic Northampton.

Ebenfalls in Planung: ein Projekt zur Pflanzung von 144 Bäumen zu Ehren der Flutopfer und einiger Helden dieses Tages, von Männern wie George Cheney und Myron Day, die zu Pferd in verschiedenen Teilen des Tals flussabwärts rasten, um die Menschen vor der Flut zu warnen die Pferde, die sie trugen.

D’Arienzo, die Archivarin der Meekins-Bibliothek, stellt fest, dass viele der von der Flut verwüsteten Einheimischen letztendlich blieben und ihre Gemeinden wieder aufbauten, die auch 150 Jahre später noch bestehen – und in diesem Sinne sagte sie: „Es ist nicht nur eine Geschichte über a Katastrophe. „Es ist eine Geschichte über Hoffnung.“

Weitere Informationen zu den bevorstehenden Veranstaltungen, einschließlich der Anmeldung für Führungen zu den Staudammruinen, finden Sie unter Historicnorthampton.org.

Steve Pfarrer ist unter [email protected] erreichbar.

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