Okposo ist dankbar für die „Gelegenheit, mit den Panthers eine Chance auf den Sieg zu haben“.

Okposo ist dankbar für die „Gelegenheit, mit den Panthers eine Chance auf den Sieg zu haben“.
Okposo ist dankbar für die „Gelegenheit, mit den Panthers eine Chance auf den Sieg zu haben“.
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BOSTON – Kyle Okposo ist ein selbsternannter „großer Eishockeyfan“, der seit seiner Kindheit in St. Paul, Minnesota, und leider auch während zu vieler seiner 17 Saisons in der NHL die Stanley Cup gerne verfolgt.

Die erste Teilnahme an den Playoffs seit 2016 hat den Stürmer der Florida Panthers daran erinnert, wie viel Spaß das machen kann.

„Natürlich bin ich hier, um mich vorzubereiten, und ich bin hier, um zu spielen, und ich werde all diese Dinge äußerst ernst nehmen“, sagte Okposo. „Aber wenn ich mir das Spiel ansehe und wie eng es zugeht und wie viele Körper umherfliegen, dann springt jeder nach Pucks und ich habe ein paar Mal auf der Bank gelächelt, weil es nichts Vergleichbares wie Playoff-Hockey gibt.“

Der Wechsel am 8. März, der Okposo von den Buffalo Sabres zu den Panthers schickte, verschaffte dem 36-Jährigen seiner Meinung nach seine beste Chance, den Stanley Cup zu gewinnen. Er nutzte sie auch beim 3:2-Sieg gegen Florida die Boston Bruins in Spiel 4 der zweiten Runde der Eastern Conference am Sonntag und assistierte beim Siegtreffer von Aleksander Barkov.

Mit einem weiteren Sieg in Spiel 5 der Best-of-7-Serie in der Amerant Bank Arena in Sunrise, Florida, am Dienstag (19 Uhr ET; ESPN, SNO, SNE, TVAS, CBC) würde Okposo zum ersten Mal das Konferenzfinale erreichen Zeit und Florida würde der Rückkehr ins Stanley-Cup-Finale einen Schritt näher kommen, nachdem es letzte Saison fünf Spiele gegen die Vegas Golden Knights verloren hatte.

„Es ist zu 100 Prozent die beste Gelegenheit, die ich je hatte“, sagte Okposo. „Ich habe die Playoffs in den letzten 25 bis 30 Jahren ziemlich genau verfolgt und ich liebe Playoff-Hockey, aber ich hatte noch nie eine Chance, bei der man das Gefühl hatte, wirklich eine Chance zu haben, zu gewinnen.“

Vor dieser Saison spielte Okposo nur dreimal in den Playoffs – alle während seiner neun NHL-Saisons bei den New York Islanders – und kam über die erste Runde elf hinaus. Das war im Jahr 2016, als die Islanders die Panthers besiegten, bevor sie in der zweiten Runde gegen die Tampa Bay Lightning verloren.

Als Okposo nach dieser Saison einen Siebenjahresvertrag über 42 Millionen US-Dollar bei Buffalo unterzeichnete, hätte er nie damit gerechnet, dass er acht Jahre warten müsste, um wieder Playoff- zu erleben. Obwohl er viele schöne Erinnerungen an seine Amtszeit bei den Sabres hat, einschließlich seiner Tätigkeit als Kapitän in den letzten beiden Spielzeiten, war es für ihn die größte Enttäuschung, dass er ihnen nicht zum ersten Mal seit 2011 wieder in die Playoffs zurückkehren konnte.

Als Okposo nach der letzten Saison einen Einjahresvertrag über 2,5 Millionen US-Dollar unterzeichnete, um bei den Sabres zu bleiben, glaubte er, sie stünden kurz vor dem Durchbruch, nachdem sie 42-33-7 erzielten und einen Punkt hinter den Panthers für die zweite Wildcard landeten die Playoffs der Eastern Conference. Er konnte jedoch schon zu Beginn dieser Saison erkennen, dass etwas nicht stimmte, und sie machten einen Rückschritt und erzielten mit 39-37-6 sieben Punkte Rückstand auf die Washington Capitals und sicherten sich damit die zweite Wildcard im Osten.

Dennoch fiel es Okposo schwer, sich für einen Wechsel von Buffalo zu entscheiden.

„Ich habe lange darüber nachgedacht und viele schlaflose Nächte damit verbracht, meine Familie zu verlassen, alles, was ich dort aufbauen wollte, zurückzulassen“, sagte er. „Es ist viel in das eingeflossen, was ich dort zu tun versucht habe, in die Beziehungen, die man aufbaut, und in die Wirkung, die man zu haben glaubt. Aber am Ende des Tages, und ich habe es schon einmal gesagt, überlebt niemand eine Organisation.“ Niemand. … Also musste ich versuchen, das zu berücksichtigen und sicherzustellen, dass ich eine Entscheidung traf, die in meinem besten Interesse war, und ich dachte, dass es die richtige für mich war, hier zu sein.“

Obwohl Okposo Florida als bevorzugtes Ziel identifizierte, gab es bei dem Tausch keine Garantien hinsichtlich der Spielzeit. Er hat 614 Punkte (242 Tore, 372 Assists) in 1.051 NHL-Spielen der regulären Saison und hat sich mit zunehmendem Alter von einem Power Forward, der regelmäßig im Power Play spielte und mindestens 20 Tore viermal schoss, zu einem Spieler mit großer Tiefe entwickelt, der seine Stärke nutzt Größe (6 Fuß, 216 Pfund) und Stärke beim Vorchecken.

Der Beitritt zu den Panthers, einem viel tieferen Team als die Sabres und die mit 110 Punkten (52-24-6) den ersten Platz in der Atlantic Division belegten, bedeutete, nur begrenzte Minuten zu spielen, meist in der vierten Reihe, und manchmal auch als Statist tätig zu sein. Nachdem Okposo in sechs Spielen der regulären Saison gegen Florida keinen Punkt geholt hatte und einen Durchschnitt von 10:41 in der Eiszeit hatte, war er in den ersten beiden Playoff-Spielen ein gesunder Ersatzspieler, bevor Sam Bennetts Oberkörperverletzung ihm die Möglichkeit bot, Spiel 3 der Playoffs zu bestreiten die erste Runde gegen Tampa Bay.

Er assistierte bei einem Tor von Brandon Montour und erzielte drei Treffer in 6:41 Eiszeit beim 5:3-Sieg. Seitdem hat er sich als feste Größe in der Aufstellung etabliert, auch nachdem Bennett für Spiel 3 gegen die Bruins zurückgekehrt war. Als Sam Reinhart am Sonntag den größten Teil des dritten Drittels verpasste, nachdem er von einem Puck ins Gesicht getroffen wurde, rückte Okposo nach, um mit Barkov und Vladimir Tarasenko in der ersten Reihe zu spielen, und machte erneut Eindruck.

„Es spricht für seine Führung. Es spricht für seinen Siegeswillen“, sagte Panthers-Stürmer Evan Rodrigues, der von 2016 bis 2020 mit Okposo bei den Sabres spielte. „Er wird alles tun, was Sie von ihm verlangen, und ich denke, dass er das auch tut.“ „Er hat unglaublich gespielt. Er ist schwer, er ist ein großer Kerl und er hat so gespielt.“

Okposo hat alles, was Florida ihm gegeben hat, freudig angenommen. Obwohl er in seinen sieben Nachsaison-Spielen nur zwei Assists hat und im Durchschnitt nur 9:14 Eiszeiten auf dem Eis hat, ist seine Quote von 20,40 Treffern pro 60 Minuten die beste bei den Panthers unter denen, die mindestens zwei Spiele gespielt haben.

„Ich kannte die Ausgangssituation“, sagte er. „Sie waren sehr offen zu mir, was das Spielen angeht. Ich habe nur gesagt: ‚Ich werde alles tun, was die Mannschaft von mir verlangt.‘ „Ich hatte immer Selbstvertrauen in mich selbst und in das, was ich mitbringen kann, und in das Spiel, von dem ich immer noch das Gefühl habe, dass ich es habe, aber es sind die Playoffs. Du wirst gehen, wenn deine Nummer aufgerufen wird.“

Panthers-Trainer Paul Maurice vergleicht Okposo mit Eric Staal, einem ehemaligen Kapitän und First-Line-Stürmer der Carolina Hurricanes, der in der vergangenen Saison als erfahrener Sprachrohr- und Tiefenstürmer einen wichtigen Beitrag für Florida leistete.

„Jeder Typ in diesem Raum hat im Laufe der Jahre gegen ihn gespielt“, sagte Maurice. „Er hat ein paar enge Freunde abseits des Eises im Raum. Er hat enormen Respekt, deshalb ermutigen wir ihn: ‚Spiel dein Spiel, bereite dein Spiel vor und so weiter, aber setz dich nicht auf die Bank vierter Liner, als du auch für all diese anderen Dinge hinzugezogen wurdest.‘“

Okposo brauchte einige Zeit, um seinen Platz in der dynamischen Führung der Umkleidekabine zu finden, angeführt von Barkov, dem Kapitän der Panthers, und den Stellvertretern Matthew Tkachuk, Aaron Ekblad und Reinhart. Er ist an einem Punkt angelangt, an dem es ihm angenehm ist, sich zu äußern, wenn er es für angemessen hält.

„Diesen Respekt muss man sich von seinem Teamkollegen erarbeiten, und so habe ich immer versucht, mein Leben zu leben“, sagte Okposo. „Man baut eine Beziehung auf, man baut Respekt auf, damit sie wissen, dass es von nichts anderem kommt als von der Echtheit, und dann kann ich jetzt sprechen. Ich habe das Gefühl, dass ich in der kurzen Zeit, die ich hier bin, versucht habe, mir das zu verdienen.“ , und ich denke, dass ich damit ziemlich gut klarkomme.

Casey Mittelstadt, der sieben Saisons bei Okposo spielte, bevor er am 6. März zu den Colorado Avalanche wechselte, schätzte die beruhigende Wirkung, die er stets auf die jungen Spieler in Buffalo ausübte. Daher freut er sich, dass er in Florida seine Nische gefunden hat, wo er seine Erfahrungen mit einer anderen Gruppe von Spielern in einer anderen Situation teilen kann.

„Sie ähneln uns und dem, was wir zu tun und zu erreichen versuchen“, sagte Mittelstadt. „In seinem Fall war es meiner Meinung nach das Best-Case-Szenario und er hat wirklich gut gespielt, was mich sehr glücklich macht. Ich feuere ihn und seinen Erfolg auf jeden Fall an.“

Nachdem er genau das gefunden hatte, was er wollte, als er sich entschied, einen Trade bei den Sabres anzustreben, hofft Okposo, dass ihm noch mehr Erfolg bevorsteht.

„Sie wollen eine Chance haben, eine Chance zu haben, zu gewinnen“, sagte er. „Jetzt hier zu sein und Teil des Teams zu sein, ist etwas ganz Besonderes und nichts, was ich auf die leichte Schulter nehme. Ich freue mich darauf, den Lauf fortzusetzen.“

Die Mitarbeiterautorin von NHL.com, Tracey Myers, hat zu diesem Bericht beigetragen

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