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Sie entscheiden: Hält die „Gierflation“ die Preise hoch?

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Sie entscheiden: Hält die „Gierflation“ die Preise hoch?
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Von Mike Walden

Obwohl sich das Tempo des Preisanstiegs abgeschwächt hat, steigen die Preise immer noch. Im Jahr 2021 stiegen die durchschnittlichen Verbraucherpreise um 7 %, im Jahr 2022 um 6,5 %, im Jahr 2023 um erträglichere 3,4 % und die neuesten Zahlen für 2024 zeigen, dass die Verbraucherpreise im Vergleich zum gleichen Zeitraum im Jahr 2023 um 3,5 % gestiegen sind lässt die Preise seit 2021 um über 20 % steigen.

Solange die finanziellen Ressourcen der Verbraucher im gleichen Maße oder stärker wachsen als die Preisinflation, kommt es zu keinem Kaufkraftverlust. Aber die meisten Menschen wissen, dass dies nicht geschehen ist. Tatsächlich ist die Kaufkraft des Durchschnittsverbrauchers von 2021 bis heute um 5 % gesunken.

Ich erwähne diese Statistiken, um zu zeigen, dass die Inflation immer noch ein Problem darstellt, was den meisten Menschen bekannt ist. Die nächste Frage lautet: Warum ist die Inflation immer noch ein anhaltendes Problem?

Als die Inflation im Jahr 2021 ihren Höhenflug begann, gab es einen einfachen Grund: Die Verbraucher versuchten, mehr zu kaufen, als die Verkäufer anzubieten hatten. Aufgrund der in den Jahren 2020 und 2021 eingeführten COVID-Hilfsprogramme waren die Verbraucher reichlich mit Bargeld ausgestattet. Diese Programme gipfelten darin, dass 6,5 Billionen US-Dollar rasch in die Wirtschaft gepumpt wurden. Kaufgelegenheiten gab es zunächst kaum, da weite Teile der Wirtschaft noch nicht wieder geöffnet waren.

Als Verbraucher kaufen konnten, hatten sie etwas, was Ökonomen „Nachholnachfrage“ nennen – was bedeutet, dass sie viel kaufen wollten! Normalerweise wäre das kein Problem gewesen, aber es trat noch ein anderes Problem auf: Probleme in der Lieferkette. Kurz gesagt, die Verbraucher wollten wirklich kaufen, aber viele Regale waren leer. In dieser Situation war es unvermeidlich, dass die Preise erheblich anstiegen, was auch geschah.

Aber heute haben die Verbraucher den Großteil des COVID-Geldes ausgegeben und die Lieferkette wurde größtenteils repariert. Dennoch ist die Inflation höher als die 1,8 % im Jahr 2019, also vor der Pandemie. Da die Inflation jetzt bei 3,5 % liegt, stellt sich die Frage, warum sie nicht näher an ihrem Vor-COVID-Niveau liegt.

Es gibt mehrere mögliche Gründe. Einer davon ist ein starkes Wirtschaftswachstum. Die Wirtschaft war im Jahr 2023 genauso stark wie im Jahr 2019, vor der Pandemie. Die Wirtschaftswachstumsraten waren in den jeweiligen Zeiträumen nahezu gleich. Auch das Beschäftigungswachstum war solide, da die Gehälter der neuen Arbeitsplätze den Verbrauchern mehr Kaufkraft verleihen. Sogar einige Sektoren, die sich verlangsamten, sind zurückgekommen. Die Fertigung ist ein gutes Beispiel. Fast ein Jahr lang war die Produktionstätigkeit rückläufig. Aber in den letzten zwei Monaten hat sich das verarbeitende Gewerbe erholt.

Der Punkt ist, dass, selbst wenn die Lieferkette in Ordnung ist, höhere Verbraucherausgaben eine Grenze dafür setzen können, wie weit die Inflation eingedämmt werden kann. Und wir sehen weiterhin solide Zuwächse bei den Verbraucherausgaben.

Einige Ökonomen argumentieren, dass die Federal Reserve die Zinsen nicht ausreichend angehoben hat, um für die notwendige Abkühlung der Verbraucherausgaben zu sorgen, die die Inflation schneller abgeschwächt hätte. Natürlich muss die Fed aggressive Zinserhöhungen zur Bekämpfung der Inflation gegen die Möglichkeit abwägen, dass solche Maßnahmen zu einer Rezession führen könnten.

Der letzte Grund, den ich besprechen werde, ist dem Titel der heutigen Kolumne entnommen. Dabei geht es darum, ob Unternehmen die Preise absichtlich hoch halten, um ihre Gewinne zu steigern. Diese Art von Aktion wird „Greedflation“ genannt.

Bevor ich auf die Frage eingehe, möchte ich einen Schritt zurücktreten und auf die Fähigkeit eines Unternehmens eingehen, Preise festzulegen. Ich habe im akademischen Bereich etwas über Preise gelernt, aber ich habe auch eine praktische Ausbildung in einem Möbeleinzelhandelsgeschäft absolviert, in dem ich sieben Jahre lang gearbeitet habe. Jedes Unternehmen möchte seinen Gewinn, also die Differenz zwischen Umsatz und Kosten, maximieren. Man könnte annehmen, dass eine offensichtliche Möglichkeit zur Gewinnsteigerung darin besteht, einfach den Preis für das zu erhöhen, was das Unternehmen verkauft. Für ein Möbelhaus würde dies bedeuten, die Preise für Sofas, Stühle, Esstische, Betten usw. zu erhöhen. Wenn sich der Preis, den der Möbelhändler für die Produkte bezahlt, nicht ändern würde, würde eine Erhöhung der Preise der zum Verkauf stehenden Artikel den Gewinn steigern.

Aber es gibt ein Problem mit dieser Logik. Wenn Möbelhändler A seine Preise erhöht, Möbelhändler B jedoch nicht, was hindert dann Leute, die bereit waren, bei A zu kaufen, stattdessen bei B? Der Verlust von Kunden verringert den Umsatz und verringert den Gewinn.

Unternehmer wissen das. Die Möbelfirma, bei der ich arbeitete, verkaufte aus ihrem Lagerbestand, weil die Kunden ihre Möbel im Allgemeinen bald wollten. Schlimmer als zu einem niedrigen Preis zu verkaufen und einen geringen Gewinn zu erzielen, war, nicht zu verkaufen und keinen Gewinn zu erzielen. Aus diesem Grund schickte mich mein Chef oft zu Konkurrenzgeschäften, um deren Preise zu überprüfen – denken Sie daran, das war vor 50 Jahren, als es noch keine Computer und Websites gab. Es ist die Erkenntnis, dass Kunden Optionen haben, die letztlich die Preise unter Kontrolle hält.

Wenn der Möbelhändler natürlich feststellt, dass er den Herstellern der von ihm verkauften Möbel mehr zahlen muss, wird er wahrscheinlich seine Preise erhöhen. Dies geschah während der durch COVID verursachten Lieferkettenprobleme. Doch da die Preise für viele Inputs gesunken sind – wenn auch nicht ganz auf das Niveau vor der Corona-Krise –, folgten die Einzelhandelspreise.

Daher widerspricht die Behauptung, dass unkontrollierte Gier Einzelhändler dazu veranlasst, die Preise kontinuierlich in die Höhe zu treiben, der Realität, wie die Preise auf wettbewerbsintensiven Märkten festgelegt werden, die unsere Wirtschaft dominieren.

Eine Möglichkeit, direkt zu untersuchen, ob „Gierinflation“ am Werk ist, besteht darin, sich die Gewinnraten anzusehen. Die Gewinnrate ist einfach der Prozentsatz der Einnahmen eines Unternehmens, der Gewinn ist. Die heutigen Gewinnraten entsprechen ihrem historischen Durchschnitt der letzten vierzig Jahre. Die Gewinnraten liegen bei knapp 4 %. Interessanterweise waren die Profitraten in den vorangegangenen vierzig Jahren, zwischen 1940 und 1980, höher. Der Grund dürfte in der Zunahme des internationalen Handels liegen, der zu mehr Wettbewerb geführt hat.

Es gibt mehrere Gründe, warum die Preise immer noch höher sind, als uns lieb ist. Aber gehört „Gierflation“ dazu? Du entscheidest.

Mike Walden ist ein emeritierter William Neal Reynolds Distinguished Professor an der North Carolina State University.

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